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Cactus commerce boosts Morocco

Women farmers find cactus plants are a real money spinner
By Sylvia Smith

It is just after dawn in the hills above the Moroccan hamlet of Sbouya and a group of women are walking through the thousands of cactus plants dotted about on the hillside, picking ripe fruits whenever they spot the tell-tale red hue.

But these woman are not simply scraping a living out of the soil.

The cactus, previously eaten as a fruit or used for animal feed, is creating a minor economic miracle in the region thanks to new health and cosmetic products being extracted from the ubiquitous plant.

We are working with a number of European laboratories to develop the use of the cactus for slimming
Keltoum Hammadi
Aknari cooperative manager

This prickly pocket of the semi-arid south of the country around the town of Sidi Ifni is known as Morocco's cactus capital.

It is blessed with the right climate for the 45,000 hectares (111,000 acres) of land that is being used to produce prodigious numbers of succulent Barbary figs.

Every local family has its own plot and, with backing from the Ministry of Agriculture, the scheme to transform small scale production into a significant industry industry is under way.

Some 12m dirhams ($1.5m) have been pledged to build a state-of-the-art factory that will help local farmers process the ripe fruits.

The move is expected to help workers keep pace with the requirements of the French cosmetics industry which is using the cactus in increasing numbers of products.


Izana Marzouqi, a 55-year-old member of the Aknari cooperative, says people from the region grew up with the cactus and did not realise its true benefit.

"Demand for cactus products has grown and that it is because the plant is said to help with high blood pressure and cancer. The co-operative I belong to earns a lot of money selling oil from the seeds to make anti-ageing face cream."

Barbary fig oil is a lucrative market

Each member of the Aknari cooperative can pick between 30 and 50 pallets of the fruits in a morning during the season which lasts from July to December.

Many of them also work in the factory a short distance away where the fruit is peeled and then the pulp is separated and used to make jam.

The seeds which are ground to produce an oil are the most lucrative part of the plant.

The oil is used in more than 40 cosmetic products, and sells at a very high price as a pure skin oil.

It takes approximately a tonne of the tiny seeds to make a litre of oil.

The leaves are ground into a powder, the flowers flavour vinegar and the pulp of the fruit has been found to lower cholesterol. Nowadays very little is left over for animal feed.

Cactus brand

Keltoum Hammadi, who runs the Aknari co-operative, says that some of the processes are secret.

"In the cosmetics industry rivals never let the competition know their sources.

"All I can say is that we are working with a number of European laboratories to develop the use of the cactus for slimming."

Keltoum Achahour, manager of Saharacactus in the Sidi Ifni area, explains that her company is collaborating on other new products.

"We are a sort of umbrella for a number of women's cooperatives," she explains.

"By forming a group and incorporating we can protect the cactus, create a brand and ensure we get a fair share of the vast sums of money that the international cosmetics industry spends on research and development."

Exact figures are hard to come by, with each cooperative having its own speciality.

Their activities range from making soap to pickling leaves cut into strips, from packing top quality fresh fruits for use within Morocco, to selling on the road side from buckets to lorries that roll up in town early in the morning.

Consequently the exact size of the industry remains difficult to measure.

Boost for women

At present only 20% of the fruits grown for commercial use is processed in the region.

The vast majority is still bought in bulk by outsiders who cream off the highest profit.

They can buy a box for between 20 and 30 dirhams and sell it on for 100 dirhams.
The figs are being used to produce a wide range of products

But with greater financial involvement from the government, it is expected that within two years more than 75% of the production will be processed by the townspeople of Ait Baamram.

The industry is expected to grow by more 20% next year alone.

More than half of the land suitable for cactus production has yet to be involved in any commercial activity and with 9,000 plants per hectare (or acre) there is still a lot of room for expansion.

It is also an industry that has won women a lot of freedom.

Sayka Hafida, a member of the Aknari cooperative, says that her life has been transformed by this organic, naturally occurring plant.

"We still use the cactus leftovers for animal feed and we eat the fruit when it is fresh, and dry it for times when the plants don't produce.

"But I could never have imagined that I could get such a good income from it. You don't have to be educated to work in the factories.

"Our children are feeling the benefits. There is much more money around and it is women who are earning it."

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video about aknari cooperative in ait baamran region (arabic)

this one in agadir region (english)


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Maroc : Figues de Barbarie, vent en poupe et meilleures récoltes à l'horizon​


Le fruit du cactus offre de plus en plus d’opportunités aux agriculteurs. En effet, les figues de Barbarie qui sont très consommées par les Marocains lors de la période estivale, sont aussi de plus en plus célèbres pour les vertus cosmétiques que contient l’huile de ses pépins. Raison de plus pour tenter d'améliorer la récolte. Une expérience menée par l'Institut national de la recherche agronomique (INRA) a eu des résultats probants, rapporte l'Economiste.

Dans la région de la méditerranée, la floraison et la fructification du cactus a lieu une fois par an. Mais grâce à une technique dénommée « Scozzolatura » la floraison puis la récolte peut être décalée. De cette manière, des figues de Barbarie peuvent être récoltées hors saison, c'est-à-dire de septembre à décembre. Les fruits seraient également de meilleure qualité par rapport à ceux qui sont produits habituellement en juillet et août.

Cela devrait augmenter considérablement les revenus des agriculteurs. Selon l'Economiste, les revenus moyens bruts pour la production hors-saison pourraient atteindre jusqu'à 75 600 dirhams. En saison, un hectare génère 27 000 dirhams, soit moins de la moitié.

La rédaction

Civil Engineer
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Morocco taps benefits of Barbary fig oil

By blade
Created 25/08/2011 - 08:38
Barbary fig oil, celebrated as an effective anti-ageing skin potion, is following argan oil as a great new cosmetic export from Morocco.

But the tiny amount of oil extracted from each cactus fruit makes Barbary fig oil the most expensive on the market, about a 1,000 euros ($1,440) a litre.

Beyond its cosmetic virtues, the United Nations is urging Morocco to develop the cactus plant in a country where 80 percent of farming is carried out in arid or semi-arid regions.

The push to develop Barbary fig, a cactus fruit well-adapted to extreme weather conditions, comes with a belief that several revenue streams could stem from it.

If successful, the cactus could stand as a business model to other countries looking for cash crops suitable to inhospitably hot climates.

Eight tonnes of the Barbary fig fruit -- sometimes known as prickly pear -- are needed to produce a litre (quart) of oil used for cosmetics, said Karim Anegay, head of the cactus programme at the economic promotion office for southern Morocco.

"This oil is commercialised by Moroccan companies as its anti-ageing virtues are of excellent quality but it's still early days," he said.

In Casablanca, cosmetics company Azabane uses Barbary fig oil in shampoo and creams.

Redouane Stouti, a 27-year-old entrepreneur, owns a farm in the Errhamana region, where he produces 10 litres a month from his vast plantation.

"With the help of a machine, the fruit seeds are pressed as is," he said.

"I have 20 points of sale in Morocco under the 'Coeur de Figue' appellation," he said as he toured a series of alleys where about 30 women were picking the thorny fruit.

Researcher Mohamed Boujnah said the oil was "rich in Vitamin E with a great anti-oxidant power".

Sofia, a 50-year-old customer, said the oil was "wonderful".

"Ever since I've used it I've seen an improvement and elasticity in my skin," she said.

In the Gulemim and Sidi Ifni regions, both extremely arid, Morocco began an ambitious programme to increase cactus production.

The UN Development Programme (UNDP) contributed $1.7 million to the program and provided technical assistance, said El Kebir Alaouoi M'Daghri, the programme director.

Annual production of Barbary fig fruit in Morocco is 1.2 million tonnes from 150,000 hectares (370,000 acres) of plantations, mostly in southern regions.

Originally imported from the Americas in the 16th century, the cactus and its fruit are used traditionally, often as food. Orangish-red when ripe, the fruit's juicy insides taste something like a very sweet watermelon.

UN experts say the fruit can even be used as sustenance during famines.

In southern regions, "conventional farming can no longer provide added value and that is why we have found cactus cultivation as an alternative," M'Daghri said.

The Sidi Ifni province recently held a festival to promote the cactus fruit, and the UN-backed program is currently building installations to improve production of Morocco's latest agricultural initiative.
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Maroc : Après la figue de Barbarie, place au vinaigre de cactus​

Publié le 29.10.2012 à 15h29 | Par Ghita Ismaili

Le Maroc était particulièrement mis à l’honneur, du 21 au 25 octobre, au Salon international de l’agroalimentaire de Paris. Plus de 79 sociétés et firmes marocaines y étaient, dont Inovag qui produit du vinaigre de cactus.

Ils étaient 79 firmes marocaines à exposer, du 21 au 25 octobre dernier, au Salon International de l’agroalimentaire (SIAL) 2012, qui s’est tenu au Parc des expositions de Paris-Nord Villepinte. Parmi elles, se trouvait la société Inovag. Basée à Mohammedia, à environ 25 kilomètres au nord-est de Casablanca, cette entreprise, nouvellement créée, a fait du vinaigre de cactus son savoir-faire.

Preuve en est, son produit phare baptisé « Ramania » a été retenu par le jury de sélection du prix de l’innovation du SIAL 2012, rapporte le quotidien marocain le Matin. Quatre critères ont été pris en compte par le jury, à savoir : innovation, caractéristiques nutritionnelles, marketing et cible commerciale, précise la même source. « Ce vinaigre est vraiment gastronomique », se félicite Adnane Benbrahim, co-fondateur de l’entreprise en question, tout en soulignant son arome « riche, savoureux et fruité », sa « légère acidité » ainsi que son goût « très raffiné ».

Ramania a été, en effet, mis au point à Skhour Rehamna, commune située dans la région de Marrakech, réputée pour la qualité de ses figues de Barbarie. L’usine où le vinaigre de cactus est extrait est donc située, « au cœur des plantations pour faire bénéficier le plus possible les agriculteurs » locaux, en leur assurant notamment un revenu et un cadre de vie meilleur, explique Benbrahim.

Certifié « Ecocert »

Si Adnane Benbrahim n’hésite pas une seule seconde à vanter les mérites de son vinaigre, c’est bien pour de bonnes raisons. Ramania vient d’être certifié « Ecocert », célèbre organisme de certification agréé et accrédité selon la norme internationale ISO Guide 65 et qui intervient dans près de 80 pays, et ce pour son « impact positif sur l’environnement », indique le Matin. De plus, ce produit a plusieurs vertus, nutritives et cosmétiques.

« Outre les propriétés amincissantes, anti-oxydantes et cicatrisantes qu'on connaît au cactus et à son fruit (ndlr : la figue de Barbarie), il stimule la flore intestinale, améliorant la digestion et renforçant les défenses naturelles », indique Adnane Benbrahim. « Mais ces vertus ne sont pas encore démontrées cliniquement », regrette-t-il. Et d’ajouter : « Il y a très peu de pays qui ont ce produit, et ceux qui l'ont ne peuvent pas le valoriser d'une manière industrielle. C'est donc au Maroc de démontrer les vertus du cactus ». Selon l’hebdomadaire marocain Telquel, le royaume compte quelques 120 000 hectares réservés à la culture du cactus, dont près de la moitié sont situés dans la région du Souss, au sud du Maroc.

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Le Maroc fait aussi du couscous… avec du cactus !​

Publié le 28.02.2013 à 15h46 | Par Hanane Jazouani

Nous connaissons tous le couscous à base de semoule de blé dur ou de maïs. Dans la région de Laâyoune, au sud du Maroc, l’une des spécialités culinaires est le couscous au quinoa (cf notre article). Aujourd’hui, dans la région de Marrakech c’est le cactus qui est utilisé pour faire du couscous.

Le cactus n’a pas fini de nous surprendre. Depuis le 23 février dernier se tient à Paris, le Salon international de l’agriculture dans lequel le Maroc présente ses produits du terroir. 28 exposants marocains ont fait le déplacement pour présenter leurs huile d'argan, d'olive ou leur safran. Parmi ces exposants, il y a Nadem, présidente de la Coopérative du Troisième millénaire, spécialisée dans la valorisation des produits à base de cactus, dans la région de Marrakech, rapporte France 3.

« Ce sont en fait les graines ou les pépins qui se trouvent à l’intérieur du fruit du cactus, la figue de barbarie. On en extrait l’huile de cactus puis le résidu est broyé puis séché pour en faire de la farine plus fine que du sable. C’est cette farine qui sera ensuite ajoutée à la semoule de couscous pour l’enrichir en fibre et en protéines », détaille Abderrahman Ait Hamou, président de l'Association nationale pour le développement du cactus (ANADEC), contacté par Yabiladi. Cette poudre peut non seulement être utilisée dans le domaine de l’alimentation pour faire par exemple des pâtisseries ou enrichir des soupes en protéines mais aussi être employée aussi dans le domaine des cosmétiques.

Du couscous avec de la farine de cactus

Abderrahman Ait Hamou explique qu’une autre sorte de farine du cactus est également produite dans quelques coopératives du sud du pays, notamment à Guelmim et Sidi Ifni. Il s’agit, cette fois, de la farine des raquettes du cactus. Les extrêmités de la plante sont découpées, séchées puis broyées pour en faire de la farine. Elle aussi pourra être ajoutée à la semoule de couscous.

Malheureusement, le prix de cette dernière reste assez élevé. « Un petit sachet de 100 grammes est vendu environ 200-300 dirhams chez les coopératives qui en vendent », déplore-t-il. Un coût élevé qui rend ce genre de produits inaccessibles à la majorité de la population marocaine.

Un litre d'huile de cactus à 10 000 dirhams !

Le Maroc étant un pays à 80% aride, les agriculteurs font preuve d’une grande créativité pour tenter d’utiliser à maximum le cactus. De ces plantes résistantes, on fait de l’huile, dont un litre peut se vendre à 10 000 dirhams, de la confiture ou des jus. Néanmoins, Abderrahman Ait Hamou reconnaît qu’il y a encore beaucoup de travail à faire pour profiter de ce qu’il appelle « la plante miracle ». Il faut encore améliorer le goût des produits dérivés du cactus ou la manière dont ils sont fabriqués.

Il rappelle que le Maroc n'a vraiment commencé à exploiter le cactus que vers les années 90. Actuellement, la surface couverte de cactus représente 120 000 hectares au royaume. Avec le Plan agricole Maroc Vert, chaque année, 10 000 hectares supplémentaires sont plantés.
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